De boekenplank van de maand september

Ik vertel op deze website dat ik kamers vol oude sportboeken wil verzamelen. Elke maand bezoek ik kringloopwinkels en 2dehandsboekhandels. Ook snuister ik in de plooien van het internet. Ik zoek oude sportboeken, maar ben niet blind voor elpees, singles en andere sportmemorabilia.

‘Man with a Racket’ | Pancho Gonzales & Cy Rice

Som de grootste namen uit de tennisgeschiedenis op en wellicht staat Pancho Gonzales niet bij de eerste tien die je te binnenschieten. En toch behoort Ricardo Alonso ‘Pancho’ González, in 1928 geboren in Los Angeles, tot de allergrootsten.

In eerste instantie in letterlijke zin. Met zijn plusminus 1m90 was Pancho een stuk groter dan zijn concurrenten. Zo omschreef Tony Trabert, meervoudig grandslamwinnaar tijdens de jaren 50, hem in de Los Angeles Times als volgt:

He is the greatest natural athlete tennis has ever known. The way he can move that 6-foot-3-inch frame of his around the court is almost unbelievable. He’s just like a big cat. Pancho’s reflexes and reactions are God-given talents.

Als tennisspeler was Gonzales een autodidact met een stevige opslag en dynamisch serve-and-volley-spel. Hij was een van de meest competitieve spelers die het mannentennis heeft gekend. Velen hadden dan ook schrik van hem. “He gets meaner every time you play him,” aldus Rod Laver in The New York Times.

Maar ook het palmares van Pancho Gonzales staat als een appartementsblok. Zo won hij in 1948 en 1949 de US Open, alvorens een jaar later over te stappen naar de professionals. Daardoor mocht hij niet langer deelnemen aan grandslamtoernooien, maar toerde jarenlang met de beste tennisspelers van dat moment de wereld rond. Gonzales won tijdens die jaren onder meer vier keer de Wembley Championships en acht keer de US Pro Tennis Championships.

Het lijden van de ghostwriter

Het is tijdens die periode, in 1959, dat ‘Man with a Racket’ verschijnt, een officiële biografie opgetekend door Cy Rice. Die sprong aanvankelijk een gat in de lucht bij het voorstel om een boek te schrijven over een van de beste tennisspelers te wereld. Daar dacht hij na de eerste kennismaking met Pancho Gonzales anders over:

Interviewing Pancho is analogous to squeezing a slippery tube of tooth paste with a blocked passage. Nothing, of course, comes out. If I’d known then what I do now, and had been given a choice of helping put the book together or climbing Mount Everest, barefooted and in my shorts, I would have taken the latter.

Het duurde tot Pancho op een dag voor Rices deur opdook en vertelde dat hij klaar was om te babbelen. En babbelen deed hij. Urenlang, waarna hij vertelde dat hij nu meer woorden had gesproken dan de twee jaren voordien.

Een beeldenstormer in een conservatieve tenniswereld

Rice wist als ghostwriter uiteindelijk een entertainend boek uit de pen te duwen dat een goed inzicht geeft in de tenniswereld tijdens de jaren 40 en 50. ‘Man with a Racket’ telt 21 hoofdstukken en wisselt af tussen het persoonlijke en tennisleven van Pancho Gonzales, aangevuld met passend beeldmateriaal.

Het voorlaatste hoofdstuk bestaat uit een reeks vragen met korte en krachtige antwoorden. Ze zijn soms amusant en geven een goede kijk op Gonzales’ persoonlijkheid.

  • Q. Do spectators bother you?
  • A. Only by staying away from my matches.
  • Q. Do you believe in lessons?
  • A. For everyone in the world except myself.
  • Q. Are you romantically inclined?
  • A. I’m of Latin temperament.
  • Q. Name your favourite tennis book.
  • A. The one you’re reading.

Pancho Gonzales in de Open Era

1959 is niet het einde van Pancho’s tenniscarrière. Wanneer in mei 1968 de Open Era start, en professionals opnieuw kunnen deelnemen aan grandslamtoernooien, is Gonzales er inmiddels 40. Op Roland Garros wint hij van titelverdediger Roy Emerson alvorens in de halve finales te verliezen van Rod Laver.

Een jaar later, op zijn 41ste, verslaat hij op Wimbledon met wervelend serve-and-volley de 25-jarige Charlie Pasarell. De wedstrijd, over twee dagen gespreid, duurt 5u12, de langste wedstrijd op Wimbledon tot Isner – Mahut in 2010. Gonzales neemt pas halfweg jaren 70 definitief afscheid van het professionele tennis. Hij overlijdt in 1995 in Las Vegas op 67-jarige leeftijd.

A.S. Barnes and Company, New York, 1959, eerste druk, 254 pagina’s


Ik schreef eerder over deze sportboeken (klik op de titels voor meer info):